Exploración de las Aguas Profundas Antárticas en búsca de volcanes, surgencias frías y fauna relacionada

Gusanos tubículas típicos de las fumarolas del Pacífico
Foto: C. Fisher

Las fuentes hidrotermales y surgencias frías son sistemas de volcanes profundos, helados y altamente tóxicos localizados por primera vez en el Pacífico en el año 1977. A pesar de ser un lugar del océano con características muy peculiares que podrían parecer demasiado extremas para la vida (variaciones de temperatura entre 2 ºC y 400 ºC en unos pocos cm, o toxicidad de los elementos hallados en los fluidos hidrotermales), los científicos han descubierto que estos ecosistemas albergan una fauna muy rica y exótica. Ulteriores estudios han permitido averiguar que los animales que viven en estos lugares, tienen relación simbióticas (o sea, de beneficio mutuo) con algunos microorganismos capaces de utilizar la energía del sulfuros de hidrógeno y metano) que proceden de los líquidos de las fumarolas, para producir materia orgánica en un proceso llamado "quimiosíntesis".

Hasta la fecha, ya se han localizado sistemas de este tipo también en el Atlántico (1984), en el Índico (2000) y en el Océano Ártico.

En la actualidad, los científicos que estudian las zonas profundas del océano están tratando de encontrar las piezas que faltan para terminar el rompecabezas global que explique la razón de los “patrones biogeográficos” observados. En otras palabras, explicar como se distribuyen los animales en nuestro planeta. Han descubierto que la dominancia de las especies varia en función de la fuente hidrotermal. Por ejemplo, los gusanos tubícolas gigantes, Riftia pachyptilla, se encuentran en algunas fumarolas del Pacifico pero nunca se encontraron en fumarolas de los océanos Atlántico, Índico o Ártico.

Leer más sobre las fuentes hidrotermales. Desde la web del proyecto ChESs

 

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Del 12 de Enero al 18 de Febrero 2009

 

BO James Clark Ross
Foto: Paul Tyler, NOCS

Durante este campaña oceanográfica a bordo del buque de investigación Británica RRS James Clark Ross, los investigadores intentarán explorar los fondos del Océano Austral, para localizar y eventualmente estudiar fuentes hidrotermales y surgencias frías. Esta es la primera vez que se va explorar la vida animal en las fuentes hidrotermales y surgencias frías de la Antártida, por lo que promete ser una aventura muy emocionante.

¿Encontrarán los científicos animales similares a los que viven en el Atlántico, en el Pacífico, o en ambos océanos?
¿Encontrarán que las fumarolas alrededor de todo el Océano Antártico actúan como peldaños, ayudando a los animales de la región del Pacífico a llegar a las fumarolas del Atlántico y viceversa?
¿Habrá especies similares entre los cuatro diferentes sitios que tienen la intención de examinar en las aguas antárticas?
¿Descubrirán alguna especie totalmente nueva que nunca se han visto antes?
¿Se encontrarán especies que han evolucionado en estas aguas en aislamiento completo de todos los demás?

Leer más sombre los objetivos del proyecto, aproximación, mapa e investigadores participantes.

Página web del proyecto (en inglés): CHESS WEB PAGE

También puedes seguir la campaña en inglés a través de la iniciativa "Class Room at the Sea" (clica aquí)

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